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Principios activos de las plantas medicinales

Las plantas producen y almacenan en sus cuerpos diversas sustancias. De éstas, las que se pueden emplear con fines medicinales se denominan principios activos.

Normalmente, las plantas curativas poseen varios principios activos, acompañados de otras sustancias sin valor medicinal. Con gran frecuencia, los principios activos de las plantas medicinales no se distribuyen de forma uniforme por toda la planta, sino que se acumulan en ciertas partes, como las flores, hojas, raíces o semillas.

La cantidad de principios activos tampoco es siempre la misma. Puede variar en función del hábitat, de la época de recolección o del modo de preparación. Por eso es importante recolectar las plantas curativas en la época del año adecuada y secarlas y prepararlas con sumo cuidado. Para lograr la máxima eficacia de las plantas medicinales, casi siempre es necesario prolongar el tratamiento durante varias semanas (por ejemplo 6 u 8).

Tipos de principios activos de las plantas medicinales

Principios amargos

Los principios amargos pueden presentarse puros o acompañados de sustancias aromáticas o picantes. En general, los principios amargos desarrollan una acción tónica; además, estimulan la secreción de jugos gástricos, y son útiles en casos de falta de apetito, malas digestiones y debilidad.

Aceites esenciales

Son sustancias muy volátiles, de difícil disolución e agua, y están compuestos por docenas de sustancias diferentes. Casi todas las plantas contienen aceites esenciales, pero en herboristería sólo se tienen en cuenta las que poseen una cantidad elevada. Estas plantas se caracterizan por poseer un olor intenso y casi siempre agradable. Los aceites esenciales dotan a las plantas de las siguientes propiedades medicinales: tonifican el aparato digestivo y el hígado, son diuréticas, antiespasmódicas, expectorantes y antiinflamatorias.

Alcaloides

Son sustancias muy activas y peligrosas, incluso mortales, por lo cual no deben emplearse. No obstante, se emplean mucho en preparados farmacéuticos. Algunos alcaloides son la atropina de la belladona o la morfina de la adormidera.

Taninos

Los taninos colorean de marrón rojizo los órganos de las plantas que los contienen, y se emplean para curtir pieles. Se suelen emplear como diarreicos y para tratar heridas.

Flavonoides

Se trata de un término genérico que se aplica a diversas sustancias que poseen la misma composición química de base. Su actividad y aplicación es muy variada, y depende de la cantidad y tipo de flavonas que posean.

Glucósidos

Los glucósidos, mediante hidrólisis, se desintegran en un azúcar y otra sustancia llamada aglucón. Las plantas poseen muchos tipos de glucósidos y su acción es muy diversa.

Mucílagos

Los mucílagos son sustancias que contienen hidratos de carbono y se hinchan con el agua proporcionando un líquido viscoso. Muchas plantas poseen mucílagos, pero sólo unas pocas lo tienen en cantidad suficiente para emplearlo terapéuticamente. En la mayoría de los casos los mucílagos aumentan la intensidad de la acción del resto de los principios activos de las planta. Los mucílagos reducen las irritaciones.